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1.2亿美元收购Voca.ai,Snap究竟意欲为何?

来源:南方财经网    2020-11-26 10:31:04

作为相机公司的Snap Inc.(以下简称Snap)被视为“收购狂魔”,截止目前已完成了18笔收购方案,包括收购表情自制应用Bitmoji开发商Bitstrips、脸部追踪和识别技术提供商 Looksery等。实际上,整个收购过程是该公司AR/VR 布局的过程,也是其产品逐渐从简单的AR滤镜到AR深度信息识别再到虚拟特效的演化过程。


近日,Snap又收购了一家智能语音助手开发商Voca.ai,收购价为1.2亿美元,据悉,其中包括7000万美元现金和5000万美元股票。Voca.ai表示,公司40人的团队将全部加入Snap。智能语音助手技术团队的加入,无疑会增加Snap旗下大红的Snapchat社交平台扩展功能,以及改变该公司包括AR眼镜Spectacles的硬件产品商业迭代方向。

那么,致力于AI语音技术客户服务的Voca.ai与Snap多元化的娱乐业务会摩擦出怎样的火花?智能语音助手会如何影响Snap 的 AR布局?是否会发展出AR业务以外的商业方案?就目前而言,Snap和Voca.ai并未公开发表关于未来合作方向的声明,但是基于对Snap的了解,将智能语音助手Voca Agents添加到Snap的潜在协同作用也能窥见一二。

价值1.2亿美元的语音AI开发商

从Snap的收购过程可以看出,该公司正在建立其人工智能算法和交互的底层架构。从旗下产品Snapchat来看,过去几年,Snapchat建立了“Lens”系统,包括开发工作室Lens Studio、用户制作工具Lens Lab和AR装扮应用Snapchat Lenses,已成为智能手机驱动增强现实的经典范例。通过不断精湛的人工智能算法让用户能够轻松地在照片中添加面部特效、环境效果等AR滤镜。在收购方面,今年1月,Snap也已经以1.66亿美元收购AR初创公司AI Factory,为优化其应用内的贴图制作工具Cameo做准备,此阶段的目的在于提高用户的参与度。

Voca.ai与以往Snap所收购的公司不同,该开发商既不主打视觉特效技术,也不是AR底层技术开发商,而是一个提供自然、拟人化虚拟语音对话的AI虚拟代理公司。通过简单的集成和自我优化的算法,Voca.ai的AI虚拟代理可以自动识别不同的语调和语音线索,从而辨别出客户所说的内容,以及其想要表达的意思。

传统的虚拟代理语音方案还停留在“一问一答”的形式,比如银行或零售店给客户打电话时候,会采用虚拟语音代理,与客户的指令进行语音应答。通常情况下,语音代理并不会对客户的情绪作出相应反应,“语音”只是一个机器人形象。而Voca.ai的虚拟语音代理(Voca Agent)起到初始筛选的功能,可以处理简单的入站查询,然后将更复杂的问题无缝地转交给真人代理处理,让顾客分不出对话者是真人还是虚拟代理助手。


至于为何Snap会关注到Voca.ai,从Voca.ai的融资历史和企业发展理念可以找到一些亮点。从Voca.ai的融资历史来看,其出色的虚拟语音代理能力受诸如美国运通风投企业的青睐,在2019年10月获得了美国运通风投(American Express Ventures)的战略一轮融资。在被收购之前,该公司已融资约600万美元。

从二者的发展理念上看,今年9月,Voca.ai发布的一篇博客文章中,提到“通过AI,ML和创新增强客户体验”,而Snapchat的CTO Bobby Murphy也曾经强调其产品理念是“帮助客户创作内容,并表达自己”,以方便、简单、年轻化的方式提供更好的客户体验。通过整合智能语音技术与AR,Snap能够同时从“听觉”、“对话”和“视觉”三个方面,加强Snap AR产品的智能交互方式,提升客户体验。

在这一点上,二者似乎一拍即合。

Snap收购Voca.ai,意欲为何?

根据Snap在上个季度(第3季度)的财务报告,收入同比增长了52%,达6.79亿美元;日活用户同比增长18%,达2.49亿用户。这看上去成绩并不错,但实际上AR滤镜带来的照相和短视频市场同质化越来越严重,尤其是有类似TikTok同类产品使得竞争越来越激烈。Snap发展历史也证明了,Snap的产品创新能力正在不断遭遇挑战。比如2016年Instagram Stories的上线,立刻分流了部分Snapchat的用户,其2016年第四季日活量环比增速下降到了3.3%。出于如何在Snapchat中构建更多业务服务并实现自身多元化的考虑,收购Voca.ai、纳入智能语音技术是自然而合乎逻辑的举动。


Snap2020年第三季度财务报告

那么,Snap将如何把一个传统的虚拟代理语音方案融入其中,并且玩出新花样来呢?

1、面向c端用户

首先,主要还是要看Voca.ai的虚拟语音代理在Snap的AR业务蓝图上具有什么潜力。

第一是Snap的内容生态。将Voca.ai语音助手添加到Snapchat中,意味着Snap的AI与AR结合的生态,迈向了语音与视觉协同打造更逼真、更沉浸的新阶段。

关于AR产品的发展战略,Bobby Murphy表示:“将我们使用的工具交给用户来制作更多有创意的应用场景,以此来扩大整个生态环境。”在C端,Snapchat注重让用户进行个性化的创造,比如其中的Snap Lens模块让用户可以通过增强现实技术进行脸部变换等特效。除此之外,只需要将智能手机的相机对准相应的产品条码,Snapchat的“扫描功能”还可以显示商品价格和电子商务链接;也可以听歌识曲,甚至是解决复杂的数学问题。

应用于多场景的Snap已成为了一款多合一的电子商务工具,而不仅仅是一个社交软件。显然,Snap正在构建一个移动的虚拟世界,该世界很大程度上由机器学习和增强现实技术提供支持。

设想一下,如果未来在Snapchat中添加虚拟语音代理,同时融合了AR功能和电子商务交互,那么这款软件在指导用户进行功能操作、内容体验时,其语音提示将会融合真实的画面与用户进行交流,此时“语音”就不是一个机器人形象,而是一个“活着的人”。在将来,包括Snap的软件产品,结合Voca.ai的虚拟语音代理与经过3D建模的AR虚拟代理,会创造出如Soul Machine的虚拟数字人一样栩栩如生的“人工”客服。


之前也提到,Snapchat注重用户的个性化创作,未来该智能语音AR虚拟形象可能会作为用户创作工具Lens Studio套件的一部分功能,允许用户往该功能内添加各种交互以创建复杂的AR体验。比如Snapchat有将音乐添加到聊天消息的功能,加入了虚拟语音内容,整个交互会变得更完整。

再者是智能语音系统对于Snap的硬件产品的作用。Snap在2019年年底发布了第三代智能眼镜产品Spectacles 3,这款眼镜能让佩戴者在精美的动画效果中看到世界,并能录制高清照片和视频。


Spectacles 3

在功能相对单一的Spectacles AR眼镜中添加智能语音助手,并且把Snapchat应用程序里的一些基于机器学习的知识嵌入到Spectacles相机中,将会扩展更广泛的应用场景。以电子商务为例,当你在通过AR眼镜查看商品信息时,还可以像在商场一样,有一位专属的智能语音导购向你推荐其他商品或搭配。到了这个阶段,AR眼镜也能够开始很自然地影响消费者的购买行为。

总的来说,陀螺君推测,Voca.ai的虚拟语音代理的加入,其商业价值在于将会使Snap内容与硬件产品形成新的商业模式,也显示出Snap在电子商务领域也将形成一套新的广告营销方案。

2、面向B端广告业务

作为一款兼具相机拍照的工具属性和社交媒体属性的应用,这些新奇有趣的功能一方面强化了 Snapchat 用户在使用时的沉浸体验,另一方面也为广告主提供了更多交互式广告的选择。

在 Snapchat 上,广告主可以制作“故事”格式的广告,通过竖屏短视频链接到广告主的应用、网页或者其他长视频上,还可以制作交互性更强的滤镜式广告,这些更贴近 Snapchat 原生功能的广告产品在普通用户的使用中拥有更高的宽容度——用户即使明知是广告,也会使用这些滤镜游戏一番,而这些交互的时长等数据也会反馈给广告主。


Snap竖屏广告营销

值得注意的是,Snapchat的用户群大部分是千禧一代和Z世代,他们在Snapchat的直接消费能力超过1万亿美元,以及美国75%的年轻人会使用Snapchat。Snap的首席战略官Imran Khan说:“在使用我们产品的人群中,年轻人会花更多的时间,对产品也更有好奇心,他们会体验产品的各种功能。”千禧一代和Z世代更容易接受新鲜事物,也更愿意花费时间成本学习复杂但有趣的操作系统。

这正驱使Snapchat构建面向年轻消费者的有趣的AR广告营销方案,以使其平台营销更多样化。其他企业在面向B端的广告业务中,可以参考的一个重要的例子是Facebook,它在Messenger,WhatsApp和Instagram中添加了更多工具,这些应用程序不仅能向潜在客户推销自己,而且当客户使用这些应用程序来进行社交活动时,会潜在地认为该企业是有价值的。因此通过多样化的营销,可以达到潜移默化推销自己的效果。

此前,Snapchat已有一些成功的广告营销案例。比如英国先锋杂志 Garage的9月刊杂志中,封面模特 Willow Smith(好莱坞影星威尔史密斯的女儿)希望能够酷炫地出现在杂志上。为此,Snapchat 营销人员迎合她的需求开发了一款应用。当用户拿到杂志的时候,打开 Snapchat 扫描杂志封面,可以看到手机屏幕上的 Willow Smith 做着搞怪的表情。


当Voca.ai智能语音助手加入,这样的营销方式将更有趣。设想一下,Willow Smith就在耳边向你打招呼、介绍杂志内容或推荐好物,这样不仅推广了Snapchat,这款杂志也会显得更贴近生活。

Snapchat在其主页中指出:“人们使用Snapchat与朋友交流、建立关系、娱乐和学习。全屏数字广告可以激发各种行动,从而提高知名度,推动转化并为各种规模的企业带来实际效果。”与Voca.ai的结合,可以认为这些业务需求也可以继续扩展人与人之间的交流方式,同时也可以推动社交平台的推广。

结语

Snap认为,其产品迭代是一个“自然演变”的过程。无论是从相机起步到以AR内容扩展出各种应用场景,还是在基于视觉沉浸的AR内容到基于人机交流的虚拟语音代理,Snap呈现出来的是一种既紧紧围绕着“相机”产品定位,又不被固有产品形态所束缚的业务发展态度。

也许当AI、AR技术与智能语音助手完美融合时,AR才能真正自然地融入到人们的日常生活中。

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